BATALLA DE «DIEN BIEN PHU»: FACTORES QUE INFLUYEN EN LA TOMA DE DECISIONES DEL NIVEL OPERACIONAL – II

LA LINEA DE ACCIÓN DE NAVARRE

El General Navarre se encontró, al inicio de la planificación, con dos situaciones claramente definidas. La situación política de Francia no le permitió definir en ningún momento los objetivos a conseguir por el componente militar, donde lo único que quedaba claro era la necesidad de una salida rápida del conflicto. Sumado a esto estaba una alianza con objetivos diferentes. Francia pretendía el control de las colonias encubierta en una alianza, los países asociados pretendían su independencia y los EEUU el control de la expansión comunista.

En este punto, y a la luz de la situación política/diplomática, el General Navarre se autoimpone la misión: lograr que el Vietminh se siente a negociar con Francia. Para ello, debería lograr mediante el componente militar que el Vietminh crea que es imposible derrotar a las fuerzas francesas. La situación militar en Indochina no estaba apoyada en ningún plan. Las decisiones eran tomadas diariamente de acuerdo a la situación coyuntural. Pero el General Salan había elaborado un Plan de Campaña para poner en práctica en Indochina el cual, a vista del nuevo Comandante, era totalmente viable.

Viet Minh en 1954
Soldados franceses capturan a miembros de Viet Minh en 1954

El plan básicamente retomaba la iniciativa en el control de la región. Para ello, se mantendrían los locales en las bases y deberían sumarse dos divisiones francesas y recibir más apoyo aéreo o naval. Esto debería implementarse en no más de cuatro meses para estar en condiciones de operar hasta que el Vietminh reanude sus operaciones después de la temporada de lluvias.

El plan se implementaría en dos fases: una fase de defensa mientras se adopta el nuevo dispositivo; y una fase ofensiva para ir al encuentro del enemigo. La situación de defensa, a su vez, tenía tres situaciones posibles: primera, que el Vietminh inicie sus operaciones al sur donde podía ser rechazado; segunda, un ataque en el norte, que sería desde el punto de vista militar de muy alto riesgo; y tercera, un ataque creando una nueva línea de operación a través de Laos que, si bien no afectaba gravemente al elemento militar, a largo plazo afectaría a todo el sistema defensivo, ya que Laos era el país con más cercanía a Francia, el primero en aportar tropas y formar parte de los países asociados. Por lo tanto, dejarlo caer traería como consecuencia la disolución del sistema defensivo y la pérdida de apoyo por parte de los Estados Unidos, quien pretendía proteger el avance del comunismo, y la caída de Laos significaba el acceso a otros países de la región. Esto tomo carácter público, debido a que las líneas políticas comunistas dentro del gobierno francés filtraron la información y fue agendado por el Vietminh.

Este plan fue expuesto en Francia tanto a nivel político y como militar. Por parte del gobierno hubo posiciones encontradas y no recibió ninguna directiva en particular, sólo la sugerencia de proteger Laos y, en esta misma línea, se acordó menos del veinte por ciento del apoyo aéreo requerido y la totalidad de los medios navales necesarios, los que evidentemente no eran suficientes para proteger a Laos.

El general francés Salan y el príncipe Savang en Luang Prabang, capital de Laos, 4 de mayo de 1953

Las dos divisiones de ejército que fueron requeridas eran partes de las fuerzas terrestres destinadas a la OTAN y que, a vista del Comandante de Indochina, dada la capacidad soviética no variaba la inferioridad actual. Pero para los políticos franceses representaba abandonar o no respetar el plan para frenar a los soviéticos propuestos por Francia. Cabe decir que el presupuesto solicitado fue totalmente desestimado. Esta situación generó la necesidad de agudizar el ingenio por parte del comandante y su Estado Mayor para llevar adelante el plan sin mayores medios disponibles a pesar de las graves deficiencias que resultarían.

Se suprimieron las unidades innecesarias, se achicaron los estados mayores, se crearon puntos fuertes defensivos aislados -denominados erizos-, pero con el máximo apoyo aéreo posible disponible en el teatro de operaciones y se crearon las fuerzas móviles necesarias, exigiendo el máximo apoyo de los países Asociados en cuanto al personal (reclutamiento y formación de fuerzas militares de carácter complementario) y a los Estados Unidos el crédito y el material necesario (aunque inadecuado), ya que tenía conocimiento y avalaba el Plan de Campaña.

LAS OPERACIONES HASTA LA BATALLA DE DIEN BIEN PHU

Desde junio de 1953, se comenzaron a realizar operaciones ofensivas en todo el territorio indochino, a medida que se generaban las fuerzas móviles, logrando recuperar el control de parte del territorio en manos del Vietminh y destruir algunas bases menores. Estos resultados no avanzaron más allá de fines de setiembre del mismo año.

A partir de octubre, las fuerzas del Vietminh se contrajeron en dos grandes grupos. La información que poseían los franceses les indicaba que estaba en preparación una ofensiva muy importante, probablemente aislar a Hanoi, por lo que iniciaron operaciones más profundas y lograron desbaratar la División 320 del Vietminh. Las tropas del Vietminh, a pesar de haberse retirado con graves pérdidas, demostraron una evolución en la capacidad de sus hombres para combatir.

320 Division Viet Minh
El comandante de la División 320, el general Văn Tiến Dũng, viene a inspeccionar a los soldados que luchan en Ninh Binh en 1952.

A partir de esta operación, la inteligencia francesa detectó dos posibles maniobras del Vietminh: una, sobre el norte de Laos y otra, sobre el centro de Indochina. Esta decisión puramente política buscaba, por un lado, lograr una ventaja militar antes de que las fuerzas de los Estados Asociados y Francia lograran consolidar su Plan de Campaña y, por el otro, un triunfo si bien no decisivo, lo suficientemente espectacular como para sentar a Francia a negociar, aferrando el centro y desencadenando el ataque principal sobre Laos.

Los franceses no poseían fuerzas suficientes para enfrentar directamente los dos ataques, inclinándose por analizar la posibilidad de amenazar la retaguardia de los dos ataques para evitar que se concretaran. Del resultado del análisis surgió que no era posible ese tipo de operaciones, ya que las fuerzas disponibles - aun sustrayendo las destinadas a la defensa- no permitían una operación indirecta.

El 28 de octubre Laos firmó en Paris un tratado por el cual entraba a la Unión Francesa y por lo tanto, en adelante, la defensa de Laos estaba fuera de cualquier cuestionamiento. La decisión final fue el enfrentamiento directo sobre las fuerzas que amenazaban Laos y que eran las fuerzas principales que estaba movilizando el Vietminh.

Para ello, se planificó la operación aerotransportada Castor para tomar Dien Bien Phu como base principal y otras secundarias. Dien Bien Phu se reforzaría desde otras bases una vez ocupada para enero, pero tuvo que ser adelantada al 20 de noviembre debido a los informes que indicaban la movilización del Vietminh hacia Laos. Ello resultó un éxito, pese a las unidades enemigas que se opusieron, posicionando 9.000 paracaidistas en tres días. Se creó un Comando Unificado del Centro de Indochina a cargo del General Cogny, Comandante en Jefe de las Fuerzas Terrestres de Vietnam del Norte, con apoyo del General Dechaux, Comandante de la Agrupación Aérea Táctica del Norte.

Castor airborne operation
Soldados franceses preparando la Operación Castor - 1954

Si bien el General Gilles llevó a cabo el asalto y posterior construcción del campo atrincherado, el 8 de diciembre fue reemplazado por el Coronel De Castries, ya que se consideró mejor permitir al General Gilles retomar sus responsabilidades, las cuáles eran formar y entrenar a las nuevas unidades, de acuerdo a lo planificado por el General Navarre.

Las fuerzas móviles francesas atacaron en principio a las unidades móviles del Vietminh, enfocándose luego en sus bases de campaña con apoyo de las unidades aéreas. Esto sólo fue una maniobra de engaño del Vietminh, ya que con ello pretendían aferrar a las fuerzas francesas a lo largo de la línea que defendía Laos para concentrar sus esfuerzos sobre Dien Bien Phu hacia el 23 de febrero de 1954, estimando la inteligencia francesa un ataque para el 15 de marzo.

Los franceses estimaban que el enemigo no podría sostener más de tres días de combate, debido a que carecería de munición y/o armamento pesado. Por lo tanto, podrían derrotarlo luego de realizar una defensa que desgastara a las fuerzas del Vietminh. Por otro lado, el recrudecimiento de las hostilidades permitió ver lo frágil de las unidades de los países asociados, cuyos soldados se negaban a combatir, disolviendo prácticamente unidades de infantería.

El Vietminh movilizó su ejército teniendo pleno conocimiento de las futuras conversaciones de paz a llevarse a cabo en Ginebra a fines de abril, elemento del cual no tenían conocimiento las fuerzas francesas y que hubiera servido para interpretar la maniobra del Vietminh. En un centenar de días, el Vietminh con ayuda de China, habían reclutado unos 75.000 coolies y reparado 200 kilómetros de carretera que, aunque fue atacado por la aviación francesa, no pudieron evitar el aprovisionamiento del Vietminh. Esto cambió drásticamente la situación para las fuerzas francesas quienes solicitaron refuerzos, lo cual fue desestimado por su gobierno.

El valor estratégico de Dien Bien Phu era conocido por ambos rivales, era el empalme entre Birmania, China, Laos y Tailandia y, desde tiempos remotos, el acceso obligado para las invasiones desde el Norte, ya que es prácticamente imposible rodearla por las montañas. El aeródromo que poseía podía ser extendido, permitiendo alcanzar la mayor parte del sudeste asiático, aunque estaba alejado de las bases francesas (aproximadamente 350 km). Por otro lado, las rutas que la unen con China estaban en muy malas condiciones limitando la capacidad de aprovisionamiento del Vietminh.

Defensa aérea de Viet Minh en la batalla de Dien Bien Phu

La posición a ocupar era una llanura de 16 por 9 kilómetros, rodeada por crestas que están de 10 a 12 kilómetros del aeródromo, el que no podría ser afectado por armamento liviano y que era fácilmente defendible en esas circunstancias.

Para fines de enero, las tropas del Vietminh dominaban los alrededores de Dien Bien Phu. A pesar de los esfuerzos de la artillería y de la aviación francesa, emplazaron la artillería y posicionaron a su infantería, pero éstos no atacaron en ningún momento a la espera de tener la totalidad de los medios necesarios para desencadenar el ataque a las posiciones francesas.

En esa situación, los franceses comenzaron a realizar patrullas ofensivas con severas pérdidas y el Vietminh sufrió un serio revés al intentar atacar Luang Prabang, regresando a Dien Bien Phu. Para el 13 de marzo, los franceses contaban con 12 batallones, 1 escuadrón de 12 tanques M24, 6 grupos y medio de 105 mm, 7 baterías de 155 mm, 8 compañías de morteros de 120 mm, 9 compañías de morteros de 75mm, 6 aviones caza, varios de observación, con un abastecimiento de víveres para 9 días y combustible para 8 días. Además, se habían colocado toneladas de alambre de púas y obtenido armas especiales (lanzallamas, cargas huecas, minas, bombas napalm, etc.). El abastecimiento había sido calculado para caso de ataque en 70 toneladas diarias para combate medio y 96 toneladas para combate intensivo, el cual era un esfuerzo normal para la aviación disponible.

Para la misma fecha, el Vietminh contaba con 33 batallones, 1 Regimiento de 75 mm, 1 de 105 mm, morteros pesados, 4 batallones de defensa antiaérea liviana, 5 batallones de defensa aérea mediana, 1 Regimiento chino con cohetes, lanza proyectiles multitubos y 25.000 hombres de refuerzo. Sus posiciones estaban camufladas, dispersas y con sólidas defensas. El abastecimiento es difícil de calcular pero, para tener una estima, sólo de proyectiles y morteros pesados lanzados sumaron al final de la batalla alrededor de 200.000.

LA BATALLA

La batalla se inició durante la noche del 13 al 14 de marzo de 1954 y duro hasta el 7 de mayo. Desde el 13 al 15 el enemigo redujo los centros aislados de resistencia Beatrice al norte y Gabrielle al nordeste. A partir del 16, el Vietminh suma refuerzos y municiones a pesar de los ataques aéreos a su logística. Por su parte, los franceses se reorganizan para reconstituir su línea de defensa y se refuerzan empeñando reservas y, a través de reabastecimiento por lanzamiento después de los reveses sufridos, produciéndose una pausa operacional en ambos bandos.

Paratroopers over Dien Bien Phu
Paracaidistas sobre Dien Bien Phu 1954

Hasta fines de marzo, las fuerzas francesas mantuvieron el enlace aéreo y el Vietminh reforzó su artillería en las crestas alrededor del campo. A partir del 31 de marzo, el Vietminh atacó el lado Este del dispositivo defensivo francés, produciéndose violentos contrataques, donde el Vietminh se apodera del lado noreste posicionando su artillería a 1.500 metros del campo de aviación, ahogando la logística francesa quien, para compensar sus pérdidas, entre el 3 y 4 de abril lo reforzó con un batallón de tropas aerotransportadas.

A partir del día 5 de abril, y no obstante las graves pérdidas humanas, las fuerzas del Vietminh ahogan y reducen el dispositivo francés a pesar de los dos batallones de refuerzos recibidos entre el 11 y 12 de abril, los violentos contraataques realizados por estos con un apoyo logístico de 100 toneladas diarias. Hacia fines de abril, las lluvias convirtieron en un pantano las pocas defensas en pie y el 1 de mayo el Vietminh desencadenó una ofensiva general, manteniendo los franceses, con el envío de medio batallón, una parte reducida del dispositivo inicial.

Luego de una pausa del Vietminh, éste reanudó su ofensiva durante la noche del 6 al 7 de mayo sin interrupción. No hubo capitulación, sólo un cese progresivo del fuego. La última posición, Isabelle, perdió contacto radial a las 2 de la mañana del 8 de mayo. La intención de Francia de resistir al enemigo hasta las últimas consecuencias -esperando la imposición del cese al fuego por parte de terceros países en las tratativas de paz o a la espera de la temporada de lluvias- sólo resultó en la derrota total del ejército francés, a pesar del increíble costo en vidas humanas sufrido por el Vietminh. Debido al desgaste sufrido, el Vietminh no pudo invadir Laos. El General Navarre dejó su comando el 8 de junio.

CONSIDERACIONES PARCIALES

El General Navarre, quien no tenía ninguna experiencia ni conocimiento acerca de Indochina, fue designado para obtener una salida honorable del conflicto. Así, generó un plan de acción, tal como se lo habían ordenado, aunque el mismo fue desestimado. En estas circunstancias, el General Navarre se autoimpuso la misión: lograr que el Viet-Minh se siente a negociar con Francia. Para ello, debería lograr mediante el componente militar que el Viet-Minh crea que es imposible derrotar a las fuerzas francesas.

Se concentró en realizar operaciones ofensivas en todo el territorio indochino, y en la generación de fuerzas móviles, logrando victorias parciales y el conocimiento de que estaba en preparación una ofensiva muy importante. El ingreso de Laos a la Unión Francesa determinó el enfrentamiento directo contra las fuerzas principales que estaba movilizando el Viet-Minh, atrayéndolas mediante la toma de Dien Bien Phu por parte de las tropas francesas, estimando erróneamente una extensión de las operaciones de no más de tres días debido a carencias logísticas del Viet-Minh.

La Conferencia de Ginebra en 1954 dividió a Vietnam en dos estados provisionales: Vietnam del Norte y Vietnam del Sur.

Para fines de enero, a pesar de los esfuerzos franceses, el Viet-Minh se posicionó alrededor de Dien Bien Phu, y no atacó hasta lograr el completamiento de sus fuerzas. La batalla se inició durante la noche del 13 de marzo de 1954 y duro hasta el 7 de mayo. Pese al esfuerzo francés no pudo evitarse la derrota, aunque el Viet-Minh no pudo invadir Laos. El éxito militar le permitió al Viet-Minh alcanzar la victoria política, arrastrando a Francia a un arreglo pacífico favorable. Luego de las conversaciones que se iniciaron inmediatamente después de la derrota francesa, el 21 de julio de 1954 los franceses acordaron retirarse de Indochina, reconociendo la independencia de Laos, Camboya y Vietnam. Este último seria dividido a lo largo del paralelo 17, gobernado al norte por la República Democrática de Vietnam del Norte (Ho Chi Minh) y el sur por un régimen pro occidental, la República de Vietnam del Sur (Dao Bai).

CONCLUSIONES GENERALES

A lo largo del artículo podemos ver la evolución del conflicto de Indochina, finalizándolo en la batalla de Dien Bien Phu, para enmarcar la situación en la cual se encontró el General Navarre al enfrentar al Viet-Minh.

LA POLÍTICA DE FRANCIA

Era evidente que Vietnam tenía claro sus objetivos: lograr a toda costa el retiro total de Francia y la independencia de su país. Al finalizar la Segunda Guerra Mundial, los franceses tuvieron que resolver -dentro del nivel político- la constitución misma del gobierno, el cual durante la campaña de Indochina cambió más de siete veces, mientras que Vietnam mantuvo un solo gobernante y un comandante durante toda la campaña.

La reconstitución de las fuerzas armadas fue un elemento crucial para Francia, pero su recomposición estuvo direccionada a la consolidación de la defensa contra Rusia en el seno de la OTAN, y en donde ellos habían creado el concepto de la maniobra contra el nuevo enemigo. En cuanto a la recuperación de las colonias, Marruecos tenía prioridad y, si bien se intentó recuperar el control de Indochina, no hubo una política definida, oscilando entre asociarse a éstos, recuperar las colonias o independizarla hasta la búsqueda de una salida honorable a un conflicto sin solución.

Esta indecisión impidió la asignación de los medios para alcanzar cualquier objetivo militar, como así también el control sobre la prensa, la que jugó un papel negativo en Francia bajando la moral de la población e informando con detalle la situación de las fuerzas francesas en Indochina. Sólo después de Dien Bien Phu el gobierno francés dió lineamientos concretos. El intento de llegar a un acuerdo de paz en Ginebra precipitó las acciones del Vietminh y el apoyo de China a estos últimos.

EL ENTORNO INTERNACIONAL

Resultado de imagen de MAO HO CHI MINH
Ho Chi Minh y Mao, Beijing, 1959.

A fines de 1949, el triunfo de Mao Tse Tung permitió al Vietminh tener acceso a armas pesadas y municiones. Con el retiro de las tropas francesas del límite norte de Indochina, la frontera china se unió a la vietnamita a través de carreteras y trenes que permitieron mantener la logística de un verdadero ejército regular, mientras que las fuerzas francesas se dispersaron en posiciones estáticas en detrimento de las móviles, con la consiguiente pérdida de control del delta.

Las reuniones de paz de Ginebra fueron el punto de inflexión para el ingreso de las fuerzas armadas chinas al conflicto. Después de 5 años de iniciado el conflicto, los EE. UU. empezaron a considerar al Vietminh como un movimiento comunista y se decidieron por apoyar a Francia económicamente y con suministros militares, influenciando sobre los estados asociados. Durante la batalla de Dien Bien Phu, los EE. UU. y Gran Bretaña evaluaron la posibilidad de brindar apoyo aéreo, el que nunca fue requerido por Francia. Esto último fue una constante, ya que Francia no deseaba perder el control de los países asociados al internacionalizar el conflicto. El avance sobre Laos y el país Thai por parte de Vietnam, alertó a Siam, el cual quiso pedir ayuda a la ONU, desistiendo de ello por pedido francés.

LA OROGRAFÍA DEL TEATRO DE OPERACIONES

Dien Bien Phu battle
Montañas en Dien Bien Phu

La geografía conformada mayormente por selvas, deltas y montañas inaccesibles y enmarcadas en un clima de lluvias y calor intenso, dificultaron el desarrollo de las operaciones de los franceses, no sólo en cuanto a su material de dotación, sino también en la adaptación del combatiente y la conducción de las operaciones.

El control de Indochina permite el paso hacia el sur de Asia desde los países occidentales, en particular hacia las posesiones de Gran Bretaña. El valor estratégico de Dien Bien Phu en particular estaba constituido por la conexión que ofrecía entre Birmania, China, Laos y Tailandia.

Geopolíticamente, el control de las orillas de la isla continente o Rimland propuesto por Spykman, permitiría el control de la región por parte de los países comunistas. Esto era conocido por China y los EE. UU. -quien inició la política de contención y por ello se involucraron de manera creciente en el conflicto.

LA DOCTRINA DEL INSTRUMENTO MILITAR PROPIO Y LA DEL ADVERSARIO

El General Lattre inicialmente adoptó una posición defensiva, creando una verdadera línea Maginot en el delta para soportar ataques masivos y controlar la entrada y salida del Delta. Esto insumió gran cantidad de recursos, la inmovilización de 20 batallones y no logró ningún objetivo. Impulsó la incorporación de nativos, focalizándose en la creación de ejércitos asociados y de Vietnam, aumentando la cantidad de efectivos en contra de la calidad. Esto no evitó la expansión del Vietminh, a pesar de su capacidad de movilidad estratégica y el apoyo de los EEUU.

El ejército del Vietminh poseía movilidad táctica, una voluntad férrea, objetivos precisos, dinamismo, la participación activa de la población y una absoluta unidad de comando contra la indecisión, la falta de coordinación entre los niveles políticos, económicos y militares, la impopularidad de la guerra en una coalición con intereses diferentes del lado francés.

Dien Bien Phu
Soldados franceses vencidos

EL COMANDANTE (MISIÓN, PREJUICIOS, LIMITACIONES)

El General Navarre sólo vislumbró un objetivo militar cuando se firmó el acuerdo defensivo con Laos, a pesar de no haber recibido una misión concreta del nivel político. Esto último implicó la no asignación de recursos. La decisión política de aliarse con Laos limitó -en lo que refiere a la conducción de las operaciones- las posibilidades de emprender las acciones más apropiadas contra el Vietminh. El apoyo americano respondía a la naturaleza de la guerra convencional y no servía ante un enemigo con una alta movilidad, que no ofrecía blancos de alto valor.

La presencia china, y su posterior intervención, cambiaron la situación drásticamente, nunca se evaluó la potencial intervención de un país limítrofe. Nunca se previó la determinación del Vietminh para empeñarse en combate, y se subestimó su capacidad de adaptación para superar al ejército francés. Es así como la política del país, el entorno internacional, la geografía del teatro de operaciones, la doctrina del instrumento militar propio y la del adversario, la misión asignada y los prejuicios del propio Comandante pusieron en juego una serie de variables que influyeron significativamente en las operaciones militares llevándolo en este caso a la derrota.

BIBLIOGRAFÍA  

  1. Ian Beckett, (1989). Los Conflictos del Siglo XX. El Sureste Asiático, a partir de 1945, Editorial NORMA.
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